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¿Por qué cambia el color de las hojas en otoño?

800px-Maple_leaf_structure.jpg Steve Jurvetson/Wikimedia

Uno de los más bellos espectáculos que nos brinda el otoño es el cambio del color de las hojas que se produce por estas fechas, cuando todos nuestros árboles se tiñen de rojizo, cobre y oro.

Pigmentos de las hojas

En el cambio del color están involucrados los pigmentos que contienen las hojas. Un pigmento es una molécula que hace una absorción selectiva de luz, reflejando todos los colores con los que no se queda.

La clorofila

La clorofila da el color verde de las hojas. Es fundamental en la fotosíntesis, donde actúa como agente transportador de electrones, dentro de los complejos antena de los fotosistemas. Su estructura es parecida a la de la hemoglobina, pero contiene en su interior un átomo de magnesio en lugar de uno de hierro.

1000px-Chlorophyll_a_structure.svg_.png Public Domain/Wikimedia

Los carotenoides

Producen los colores amarillo, naranja y marrón en zanahorias, maíz y bananas. Los carotenoides pertenecen al grupo de los terpenos, producidos por la polimerización del isopreno, y están involucrados en la obtención de energía a partir de los electrones que llegan desde la clorofila contenida en los complejos antena.

Cis-Bixin.svg_.png Public Domain/Wikimedia

La antocianina

Da color rojo a las manzanas, arándanos, ciruelas y fresas. Se trata de una molécula química que pertenece al grupo de los flavonoides, su función es proteger a la planta de las radiaciones UV.

Anthocyanin_equilibria.jpg Public Domain/Wikimedia

 

Cuando las noches se hacen más largas empieza a llegar menos clorofila a las hojas, hasta que desaparece del todo. Al degradarse la clorofila provoca que los flavonoles, una molécula asociada al oxígeno de la clorofila y que es incolora, se convierta en antocianina, es entonces cuando comenzamos a ver los colores característicos del otoño.

1024px-Autumn_Koyasan_Wakayama01s5s3200.jpg 663highland/Wikimedia

Además los colores de las hojas que veamos cada otoño serán únicos, porque no solamente cambiarán si observamos árboles distintos, sino que también depende de lo avanzada que esté la estación, los nutrientes del suelo y el clima que haga cada año.

Los colores más espectaculares se producen cuando se combinan días soleados con noches frías sin helar, en esas condiciones es en las que la cantidad de antocianina en las hojas es mayor ya que se favorece la acumulación de azúcares en las hojas, lo que acentuará los colores rojizos, mientras que los colores amarillos y dorados de los carotenoides serán más o menos constante todos los años, ya que su cantidad no varía.

Autumn_E2.jpg Elena Chochkova/Wikimedia

¿Por qué se caen las hojas de los árboles?

Las hojas de los árboles de hoja caduca no están cubiertos por una espesa capa ni tienen sustancias anticongelantes en su interior que impidan que se congelen los fluidos que contienen, por lo que el árbol no tiene otra opción que dejarlas morir.

Por esta razón cuando llega el frío se empiezan a bloquear los conductos por los que llegan los nutrientes a las hojas, y cuando terminan de cerrarse, las hojas caen. Las hojas que caen no son ningún desperdicio para el árbol, al caer aportan nutrientes al suelo, alimentan a los microorganismos y aumenta la capa de humus que recubre al suelo y que ayuda a mantener la humedad tras una lluvia.

El cambio de color de las hojas, la temperatura templada, la comida caliente, hay varias razones para los que preferimos el otoño a otras estaciones ¿es también tu favorita?

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