Síguenos en Facebook

¿Por qué las luciérnagas tienen luz?

Por-que-las-luciernagas-tienen-luz.jpg Hemera/Thinkstock

Las luciérnagas son insectos fascinantes, todos las conocemos y sabemos que tienen la capacidad de brillar en la oscuridad, como si tuvieran luz propia. Lo cierto es que por más conocidos que nos resulten estos “bichos de luz”, pocas veces se habla del complejo e interesantísimo proceso químico detrás del característico brillo nocturno de estos coleópteros. Hoy conoceremos algunas curiosidades sobre estos pequeños y contestaremos la pregunta sobre ¿por qué las luciérnagas tienen luz?

Las luciérnagas

Por-que-las-luciernagas-tienen-luz-0.jpg Gail Shumway/Getty Images

Los lampíridos, luciérnagas o los bichos de luz (o gusanos de luz), como popularmente se les conoce, en realidad son escarabajos, y de hecho existen cerca de unas 2000 especies diferentes de luciérnagas. La gran mayoría posee un par de pequeñas alas, una característica que las distingue del resto de los insectos luminiscentes, pero todos cuentan con la capacidad de brillar en la noche mediante la llamada bioluminiscencia.

Habitan en una gran extensión territorial, mayormente en las zonas cálidas y templadas de casi todo el continente asiático y americano. Se trata de un insecto omnívoro y generalmente posee un tamaño de no más de unos 3 cm. (dependiendo de la especie), (no mucho más grandes que un clip de oficina).

Con frecuencia uno puede encontrarlos en las noches de verano, cerca de pantanos o zonas húmedas, pues a las luciérnagas les fascina la humedad. Observarlas brillar en la oscuridad, con diferentes patrones de acuerdo a su particular subespecie, es todo un verdadero espectáculo de la naturaleza. A continuación, veamos entonces por qué brillan las luciérnagas.

La bioluminiscencia y la luz de las luciérnagas

Por-que-las-luciernagas-tienen-luz-1.jpg kelly bowden/Getty Images

Básicamente, las luciérnagas tienen la capacidad de brillar en la oscuridad porque tienen unos órganos especiales que les permite hacerlo. Debajo del abdomen cuentan con una serie de órganos lumínicos y células especializadas que cuando absorben el oxígeno, éste se combina con una sustancia llamada luciferina (productoras de luciferasa). De la reacción química se produce luz y apenas un poco de calor. Si lo quieres con más detalles, a continuación la reacción completa.

La luciferina se combina con el oxígeno y forma una molécula inactiva llamada oxiluciferina. La luciferasa regula la velocidad, acelerando la reacción que ocurre en dos pasos y que da lugar a la luz:

  • La luciferina se combina con el trifosfato de adenosina, forma adenilato de luciferina y pirofosfato sobre la superficie de la enzima luciferasa. El adenilato de luciferina se mantiene unido a la enzima: luciferina + trifosfato de adenosina ----> adenilato de luciferina + pirofosfato.
  • El adenilato de luciferina se combina con el oxígeno y forma monofosfato de adenosina y oxiluciferina, la luz se emite y la oxiluciferina y el monofosfato de adenosina se liberan de la superficie de la enzima: adenilato de luciferina + O2 ----> oxiluciferina + monofosfato de adenosina + luz.

Por-que-las-luciernagas-tienen-luz-2.jpg Taylor S. Kennedy/Getty Images

La longitud de onda de la luz que se emite oscila entre los 510 y 670 nanómetros, teniendo un color amarillo pálido, rojizo o verde claro. Además, estas células especializadas capaces de formar la luz, también tienen cristales de ácido úrico en los que se refleja la luz lejos del abdomen. Por último, el oxígeno se suministra a las células a través de un tubo en el abdomen llamado la tráquea abdominal.

Este proceso es conocido como la bioluminiscencia y también es desarrollado por muchos otros organismos, especialmente en formas de vida marina. En las luciérnagas es muy característico y lo hacen para atraer a la pareja al momento de copular. Un dato sumamente interesante es que el gen responsable de esta sorprendente reacción química se ha logrado aislar por los científicos y, luego de colocar esta pieza de ADN en otros organismos y que esta funcione, se la ha utilizado como una especie de gen reportero, sirviendo para seguir la síntesis y la expresión o las reacciones de otros genes en otros organismos.

Muy interesante, ¿no es así? ¿Imaginas colocar estos genes en humanos?  

Artículos recomendados

2 Comentarios

interesante! aunque por momentos senti que me hablabas en chino me gusto mucho el reportaje

Mié, 2013-05-01 17:29

Esta muy buena la información, me gustó mucho, está perfecto para mi tarea de ciencias.

Vie, 2013-06-07 15:42

Comentarios